Понятие агент соответствует аппаратно или программно реа­лизованной сущности, которая способна действовать в интересах достижения целей, поставленных перед ней владельцем и/или пользователем.

В мультиагентных системах (MAC) множество автономных агентов действуют в интересах различных пользователей и взаи­модействуют между собой в процессе решения определенных за­дач.

Примерами таких задач являются: управление информаци­онными потоками и сетями, управление воздушным движением, поиск информации в сети Интернет, электронная коммерция, обучение, электронные библиотеки, коллективное принятие многокритериальных управленческих решений и другие.

Идея мультиагентных систем появилась в конце 1950-х гг. в научной школе М.Л. Цетлина, которая занималась исследования­ми коллективного поведения автоматов. Агентами (малень­кими животными) были названы искусственные существа, обла­дающие свойством реактивности, т. е. способные воспринимать и интерпретировать сигналы, поступающие из внешней среды, и формировать ответные сигналы. В роли маленьких животных выступали конечные автоматы, которые не имели априорных знаний о свойствах окружающей среды и о наличии в ней других существ. Единственным знанием, которым они обладали, была цель их деятельности и способность оценивать поступающие сиг­налы относительно достижения этой цели. Оказалось, что даже такие простые структуры, как конечные автоматы, демонстрируют хорошие способности к адаптации в ста­ционарных вероятностных средах. Одной из главных характерис­тик агентов-автоматов была рациональность, которая определя­лась как сумма положительных откликов среды, накопленных агентом за некоторый период его существования. В дальнейших исследованиях структура маленьких животных усложнялась. Сна чала появились вероятностные автоматы с переменной структурой, адаптирующейся к характеристикам среды, затем появились агенты, способные изменять свои реакции на основании предыстории и анализа состояния окружения.

Серьезным шагом в раз витии мультиагентных технологий стала реализация способности агентов к рассуждениям. Простейшие модели взаимодей­ствия агентов предусматривали их общение через среду. При ston на каждом шаге функционирования агенты совершают выбор возможных для них действий. Множество действий всех агентов обусловливает распределение откликов среды для всех участни­ков, которые могут его использовать либо не использовать при формировании своих ответных реакций.

Новый шаг к современному пониманию агентов был сделан при переходе к коллективной работе в распределенных компью­терных системах. Этот шаг стал началом бурного развития муль­тиагентных технологий. К настоящему времени в данном направ­лении накоплен определенный опыт. Предложены разнообраз­ные модели агентов и способы их реализации, решены практиче­ские задачи и созданы инструментальные средства для разработ­ки мультиагентных систем, сформулированы различные принци­пы взаимодействия агентов и т. п. В этой главе мы остановимся на вопросах, связанных с построением и применением интеллек­туальных MAC.

Одна из возможных классификаций агентов гласит, что для интеллектуальных агентов характерно целесообразное поведение, которое предполагает нали­чие у агента целей функционирования и способностей использо­вать знания об окружающей среде, партнерах и о своих возмож­ностях.