Есть один физический параметр, не имеющий реальных очертаний, не подвластный ни воле, ни разуму человека и неизменно ускользающий в своем движении вперед, – это время. Все исторические события навсегда канули бы в лету, если бы человечество не изобрело инструмент сохранения времени – систему летосчисления.

Тысячи лет назад почти каждая цивилизация создала свой календарь. Все календари базировались на суточном вращении Земли и ее обращении вокруг Солнца. Различие между сутками и годом, содержащим 365 дней, достаточно велико, поэтому был выбран еще один астрономический интервал времени, общий у всех народов, – лунный месяц.

Месяц разбивался на недели, содержавшие по 7 дней. Дни недели обычно посвящали богам (рис.1).

Рис. 1. Древнеримский календарь. Понедельник был посвящен Луне, вторник – Марсу,
среда – Меркурию, четверг – Юпитеру, пятница – Венере, суббота – Сатурну,
воскресенье – Солнцу

И хотя проблема летосчисления и ведения календаря была проблемой каждого государства, она всегда была полем деятельности астрономов.

Необходимость создания четкого календаря вынуждала вести непрерывные наблюдения за движением Луны и других небесных тел. Проблемы календаря занимали умы лучших астрономов и математиков.

С точки зрения современного астронома все календарные трудности прошлых тысячелетий понятны и легко объяснимы. Никакого выбора единиц времени у человека никогда не было. Природа силой навязала ему две основные единицы – сутки и год. Чтобы постоянно иметь календарь у себя перед глазами, древний человек добавил к ним третью единицу – месяц. Так как все единицы зависят от совершенно разных природных явлений, они оказываются никак не соизмеримы друг с другом. Легко договориться, что в метре укладывается 100 см, в рубле – 100 коп. Но по отношению к году и суткам никакие договоренности не действуют! Здесь распорядилась природа, и год оказался несоизмерим с сутками:

1 год = 365,24219… сут.

Значение года дано только до пятого знака, на самом деле эта дробь бесконечна! Поэтому главной задачей древних астрономов при создании календаря было согласовать длительность года и суток. При этом они не собирались отказываться от лунного календаря, поскольку начала новых месяцев легко фиксировались исходя из астрономических наблюдений.