Усиление роли информационной деятельности привело в конце 70-х — начале 80-х гг. XX в. к возникновению в западной социологии и футурологии концепции «информационного общества». Идея информационного общества сформировалась в рамках концепции постиндустриализма. Ее основатель Д. Белл выделил основные тенденции, образующие постиндустриальную структуру. Основной смысл его теории — переход от общества, производящего товары, к обществу, производящему услуги. В обществе постиндустриального типа доминирующая роль принадлежит профессионалам, специальные теоретические знания приобретают принципиально новое значение. Доминантами общественного развития становятся знания и технологии, определяющие основу социально-экономической жизни. В постиндустриальном обществе преобладает информационный сектор экономики, к которому отнесены все занятые в производстве, обработке и распространению информации, а также те, кто создает и поддерживает функционирование информационной инфраструктуры. Информация и знания, а не капитал и труд становятся основными переменными, формирующими постиндустриальное общество. Информация управляет поведением производителей и потребителей.

Обосновав идею неизбежного перехода промышленно развитых обществ от «индустриальной» к «постиндустриальной» структуре, Д. Белл выделяет пять главных факторов, предопределяющих данный переход:

  • создание экономики услуг;
  • господство класса профессионально-технических специалистов;
  • центральная роль теоретического знания как источника нововведений и политических решений в обществе;
  • возможность самоподдерживающегося технического роста;
  • создание новой интеллектуальной техники.

Методологически Д. Белл рассматривает общество как систему взаимодействующих факторов — технологии, социальной структуры, политики, ценностей, динамики потребностей.

Японский вариант понятия информационного общества, по сути, есть конвергенция двух идеологий: информационной и постиндустриальной (Е. Масуда). Здесь информационное общество определяется как постиндустриальное, в котором главная роль отводится телекоммуникациям, кабельным сетям, обеспечивающим всеобщую двустороннюю связь. Информация представлена основой преобразований социальной структуры и общественных отношений. Производство и использование информации провозглашается сердцевиной экономики. Значение информации как экономического продукта оценивается намного выше, чем продукция материального производства, энергии, услуг. Информационный сектор экономики представлен четырьмя отраслевыми группами: информацией, отраслями знаний, искусством, этикой. На смену самовозрастания капитала приходит самовозрастание информации, совместное пользование которой приведет к развитию новых отношений, в которых главное — не право собственности, а право пользования. Производство информационного продукта, а не продукта материального декларируется в качестве движущей силы образования и развития этого типа общества.

Многообразные варианты постиндустриализма отмечены присутствием в терминологии ключевого слова «большой». У Д. Белла — «Большая наука», у Г. Кана — «Большой бизнес», у З. Бжезинского — «Большое государство».