Дуга – мощный стабильный разряд электричества в иони­зированной атмосфере газов и паров металла. Ионизация дугового промежутка происходит во время зажигания дуги и непрерывно поддерживается в процессе ее горения. Процесс зажигания дуги в большинстве случаев включает три этапа: короткое замыкание электрода на заготовку, отвод электрода на расстояние 3 – 6 мм и возникновение устойчивого дугового разряда.

По мере разогрева столба дуги и повышения кинетической энергии атомов и молекул происходит дополнительная ионизация за счет их соударения. Отдельные атомы также ионизируются в результате поглощения энергии, выделяемой при соударении других частиц. В результате, дуговой промежуток становится электропроводным и через него начинается разряд электричества. Процесс зажигания дуги заканчивается возникновением устойчивого дугового разряда 6 (рис. 4.2, в).Короткое замыкание (рис. 4.2, а) выполняется для разогрева торца электрода 1 и заго­товки 2 в зоне контакта с электродом. После отвода электрода (рис. 4.2, 6) с его разогретого торца (катода) под действием электри­ческого поля начинается термоэлектронная эмиссия электронов 3. Столкновение быстродвижущихся по направлению к аноду 2 электро­нов с молекулами газов и паров металла приводит к их ионизации 4.

Возможно зажигание дуги без короткого замыкания и отвода электрода с помощью высокочастотного электрического разряда через дуговой промежуток, обеспечивающий его первоначальную ионизацию. Для этого в сварочную цепь на короткое время подклю­чают источник высокочастотного переменного тока высокого напря­жения (осциллятор). Этот способ применяют для зажигания дуги при сварке неплавящимся электродом.

Температура столба дуги 6 (рис. 4.2, в) зависит от материала электрода и состава газов в дуге, а температура катодного 5 и анодного 7 пятен приближается к температуре кипения металла электродов. Эти тем­пературы для дуги покрытого стального электрода составляют соответственно ~6000 и ~3000 К. При этом в анодной области дуги, как правило, выделяется значительно больше тепловой энергии, чем в катодной.